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Accidente cerebrovascular, hoja de datos

Mujer afroamericana Una llamada al 911 me salvó la vida

Cuando ingresé al guardarropa en mi trabajo, noté que algo no estaba bien. No podía hablar. Intenté sujetar el cerrojo pero mi mano derecha no lo podía agarrar. Una compañera de trabajo notó que algo sucedía y me preguntó si podía escribir. Con la mano izquierda, garabateé 911 en un trozo de papel. Afortunadamente, mi amiga conocía los signos del accidente cerebrovascular y pidió ayuda. Llamó a una ambulancia y me trasladaron de inmediato a la sala de emergencia. Los médicos me hicieron algunas pruebas y me administraron un medicamento por vía endovenosa. A los 10 minutos pude volver a hablar. No sabía nada sobre los accidentes cerebrovasculares antes de tener el mío. Ahora, me aseguro de que todos mis familiares reconozcan los signos del accidente cerebrovascular para que puedan pedir ayuda si la necesitan.

¿Qué es el accidente cerebrovascular?

Al accidente cerebrovascular también se lo suele llamar "ataque cerebral". Un accidente cerebrovascular puede hacer el mismo daño al cerebro que el ataque cardíaco le hace al corazón. El accidente cerebrovascular ocurre cuando una parte del cerebro no recibe la sangre que necesita.

Existen dos tipos de accidente cerebrovascular:

  • Accidente cerebrovascular isquémico (el más común): este tipo de accidente cerebrovascular ocurre cuando se obstruye el paso de la sangre al cerebro. Suele suceder porque la arteria se tapona con depósitos de grasa (arteroesclerosis) o un coágulo sanguíneo.
  • Accidente cerebrovascular hemorrágico: este tipo de accidente cerebrovascular ocurre cuando un vaso sanguíneo del cerebro se revienta y la sangre se esparce por el cerebro. Este tipo de accidente cerebrovascular puede ser causado por un aneurisma, un punto débil en una arteria que se hincha y puede estallar.

Ambos tipos de accidente cerebrovascular pueden hacer que las células del cerebro se mueran. Puede hacer que la persona pierda el control del habla, los movimientos y la memoria. Si piensas que puedes tener un accidente cerebrovascular, llama al 911.

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¿Qué es el miniaccidente cerebrovascular?

Un "miniaccidente cerebrovascular", también denominado accidente isquémico transitorio (AIT), ocurre cuando, durante un período corto, el cerebro recibe un flujo sanguíneo menor que el normal. Puedes tener algunos signos de accidente cerebrovascular o también es posible que no los notes. Un "miniaccidente cerebrovascular" dura de unos minutos hasta un día. Muchas personas ni siquiera se dan cuenta cuando tienen un accidente cerebrovascular. Un "miniaccidente cerebrovascular" puede ser un signo de un próximo accidente cerebrovascular completo. Si piensas que puedes tener un "miniaccidente cerebrovascular", llama al 911.

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¿Cuáles son los signos del accidente cerebrovascular?

El accidente cerebrovascular ocurre rápido. La mayoría de las personas manifiesta dos o más signos.

Los signos más comunes son:

  • Entumecimiento repentino o debilidad en la cara, brazo o pierna (principalmente en un lado del cuerpo)
  • Problemas repentinos para ver con uno o ambos ojos
  • Problemas repentinos para caminar, mareos o pérdida del equilibrio
  • Confusión repentina o problemas para hablar o comprender el discurso
  • Dolor de cabeza intenso repentino sin causa conocida

Las mujeres pueden tener síntomas particulares:

  • Dolor repentino en el rostro, un brazo o una pierna
  • Hipo repentino
  • Náuseas repentinas (sentirte mal del estómago)
  • Cansancio repentino
  • Dolor repentino en el pecho
  • Falta de aire repentina (sentir que no te alcanza el aire)
  • Palpitaciones o taquicardia repentinas

Si tienes alguno de estos síntomas, llama al 911.

Signos del accidente cerebrovascular

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¿Cómo se diagnostica el accidente cerebrovascular?

El médico le preguntará al paciente qué sucedió y cuándo comenzaron los síntomas. Luego el médico le hará algunas preguntas al paciente para ver si puede pensar con claridad. El médico además comprobará los reflejos del paciente para ver si tiene algún daño físico. Con esto el médico sabrá qué pruebas necesita hacer al paciente.

El médico puede solicitar una o más de las siguientes pruebas:

  • Estudios por imágenes, que son fotos del cerebro. Incluyen TC (tomografía computarizada), a veces también denominadas TAC (tomografía axial computarizada) o IRM (imagen por resonancia magnética). Las TC son útiles para detectar si el accidente cerebrovascular fue causado por una obstrucción o por una hemorragia en el cerebro.
  • Pruebas eléctricas, como EEG (electroencefalograma) y una prueba de respuesta provocada para grabar los impulsos eléctricos y los procesos sensoriales del cerebro.
  • Pruebas de flujo sanguíneo, como las pruebas de ultrasonido Doppler, que muestran los cambios del flujo sanguíneo del cerebro.

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¿Cuáles son los efectos del accidente cerebrovascular?

Depende del tipo de accidente cerebrovascular, el área del cerebro en la que ocurre y la gravedad de la lesión cerebral. Un accidente cerebrovascular leve puede causar daños leves o ningún tipo de daño al cerebro. Un accidente cerebrovascular grave puede causar daño cerebral considerable e incluso la muerte.

El accidente cerebrovascular puede ocurrir en distintas partes del cerebro. El cerebro está dividido en cuatro partes principales: el hemisferio (lado) derecho, el hemisferio (lado) izquierdo, el cerebelo y el tronco encefálico.

Diagrama del cerebro que muestra el tronco encefálico, el cerebelo, el hemisferio derecho y el izquierdo.

Un accidente cerebrovascular en el lado derecho del cerebro puede causar:

  • Problemas para calcular las distancias: la persona sobreviviente al accidente cerebrovascular puede tener dificultades para evaluar las distancias y caerse o para guiar sus manos al intentar tomar algo.
  • Deterioro del juicio y el comportamiento: la persona sobreviviente al accidente cerebrovascular puede intentar hacer cosas que no debería, como conducir un automóvil.
  • Pérdida de memoria a corto plazo: la persona sobreviviente al accidente cerebrovascular puede recordar eventos de 30 años atrás, pero no podrá recordar lo que desayunó esta mañana.

Un accidente cerebrovascular en el lado izquiedo del cerebro puede causar:

  • Problemas en el habla y el lenguaje: una persona sobreviviente a un accidente cerebrovascular puede tener problemas para hablar o entender a otros.
  • Comportamento lento y cauteloso: una persona sobreviviente a un accidente cerebrovascular necesita mucha ayuda para realizar las tareas.
  • Problemas de memoria: una persona sobreviviente a un accidente cerebrovascular puede no recordar lo que hizo hace diez minutos o puede tener dificultades para aprender cosas nuevas.

Un accidente cerebrovascular en el cerebelo, o la parte del cerebro que controla el equilibrio y la coordinación, puede causar:

  • Reflejos anormales de la cabeza y la parte superior del cuerpo
  • Problemas de equilibrio
  • Mareos, náuseas (malestar estomacal) y vómitos

Los accidentes cerebrovasculares en el tronco encefálico son muy dañinos porque el tronco encefálico controla todas las funciones de nuestro cuerpo en las que no tenemos que pensar, como los movimientos de los ojos, la respiración, la audición, el habla y la deglución. Dado que los impulsos que nacen del cerebro deben viajar por el tronco encefálico hasta llegar a los brazos y piernas, los pacientes con un accidente cerebrovascular en el tronco encefálico también pueden tener parálisis o incapacidad para mover o sentir uno o ambos lados del cuerpo.

En muchos casos, el accidente cerebrovascular debilita los músculos y dificulta las tareas de caminar, comer o vestirse sin ayuda. Algunos síntomas pueden mejorar con el tiempo y la rehabilitación o terapias.

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¿Quién corre riesgo de accidente cerebrovascular?

Es un mito la creencia que los accidentes cerebrovasculares solo ocurren en adultos mayores. Una persona de cualquier edad puede tener un accidente cerebrovascular. Sin embargo, el riesgo de accidente cerebrovascular incrementa con la edad. Cada 10 años después de los 55 años, el riesgo de accidente cerebrovascular se duplica y dos tercios de los accidentes cerebrovasculares ocurren en personas de más de 65 años. Los accidentes cerebrovasculares son un factor común en algunas familias. El riesgo de accidente cerebrovascular se duplica en las mujeres con un familiar directo (madre, padre, hermana o hermano) que haya sufrido uno.

En comparación con las mujeres caucásicas, las mujeres afroamericanas tienen más accidentes cerebrovasculares y mayor riesgo de incapacidad o muerte tras un accidente cerebrovascular. Esto se debe parcialmente a que más mujeres afroamericanas tienen hipertensión, que es un factor de riesgo mayor de accidente cerebrovascular. Las mujeres que fuman o tienen hipertensión, fibrilación atrial (un tipo de irregularidad en el ritmo cardíaco), enfermedades cardíacas, o diabetes son más propensas a sufrir un accidente cerebrovascular. Los cambios hormonales con el embarazo, el parto y la menopausia también están asociados con un mayor riesgo de accidente cerebrovascular.

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¿Cómo puedo prevenir un accidente cerebrovascular?

Los expertos consideran que el 80% de los accidentes cerebrovasculares se pueden evitar. Algunos factores de riesgo del accidente cerebrovascular no se pueden controlar, como la edad, los antecedentes familiares y la raza. Pero puedes reducir los riesgos al tomar estas medidas:

  • Conoce tu presión arterial. El corazón impulsa la sangre por el cuerpo. Si tiene dificultades para hacerlo, hará más esfuerzo y la presión arterial incrementará. Dado que las personas con hipertensión a menudo no tienen síntomas, tómate la presión arterial cada 1 a 2 años. Si tienes hipertensión, tu médico puede sugerirte que hagas algunos cambios en tu estilo de vida, como comer menos sal (plan alimentario DASH) y hacer más ejercicio. El médico puede recetarte un medicamento para ayudarte a bajar la presión arterial.
  • No fumes. Si fumas, intenta dejar. Si tienes problemas para dejar de fumar, existen productos y programas que te pueden ayudar.
    • Parches de nicotina y goma de mascar
    • Grupos de apoyo
    • Programas para ayudarte a dejar de fumar
Pídele ayuda a tu médico o enfermera. Para más información sobre cómo dejar de fumar, visita Fumar y cómo dejar de hacerlo.
  • Hazte la prueba de la diabetes. Las personas con diabetes tienen elevada glucosa en sangre (a menudo denominada azúcar en sangre). Dado que las personas con elevado nivel de azúcar en sangre por lo general no tienen síntomas, controla tu nivel de azúcar en sangre regularmente. La diabetes incrementa el riesgo de accidente cerebrovascular. Si tienes diabetes, el médico decidirá si necesitas alguna píldora para la diabetes o inyecciones de insulina. El médico también puede ayudarte a elaborar un plan de alimentación saludable y ejercicios.
  • Controla tus niveles de colesterol y triglicéridos. El colesterol es una sustancia cerosa que está presente en todas las partes del cuerpo. Cuando hay mucho colesterol en la sangre, se puede adherir a las paredes de las arterias. El colesterol puede taponar las arterias y evitar que el cerebro reciba la sangre que necesita. Esto puede causar un accidente cerebrovascular. Los triglicéridos son una forma de grasa presente en el torrente sanguíneo. Los niveles elevados de triglicéridos están asociados a los accidentes cerebrovasculares en algunas personas. Dado que las personas con niveles altos de colesterol en sangre o triglicéridos en sangre por lo general no tienen síntomas, controla con regularidad tus niveles de colesterol y triglicéridos en sangre. Si tus niveles de colesterol y triglicéricos son altos, habla con tu médico sobre qué puedes hacer para disminuirlos. Es posible que logres bajar tus niveles de colesterol y triglicéridos al comer mejor y hacer más ejercicio. Tu médico te puede recetar algún medicamento para ayudarte a bajar tu nivel de colesterol.
  • Mantén un peso saludable. El sobrepeso incrementa el riesgo de accidente cerebrovascular. Calcula tu índice de masa corporal (IMC) para ver si tienes un peso saludable. Elige alimentos sanos y haz mucho ejercicio. Todas las semanas, intenta hacer 2 horas y 30 minutos de actividad física aeróbica de intensidad moderada, 1 hora y 15 minutos de actividad física aeróbica de gran intensidad o una combinación de actividad física moderada e intensa. Comienza a agregar más frutas, verduras y granos integrales a tu dieta. Haz una caminata rápida en el horario del almuerzo o usa las escaleras en vez del ascensor.
  • Si bebes alcohol, limita el consumo a una bebida (una cerveza de 12 onzas, una copa de vino de 5 onzas o una medida de bebidas fuertes de 1.5 onzas) por día.
  • Encuentra maneras saludables de lidiar con el estrés. Disminuye tu nivel de estrés hablando con amigos, haciendo ejercicio o escribiendo un diario.

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¿Debo tomar una aspirina por día para prevenir un accidente cerebrovascular?

Las aspirinas pueden ser de ayuda para las mujeres con mayor riesgo, como las mujeres que ya han tenido un accidente cerebrovascular. La aspirina puede tener efectos secundarios graves y puede ser dañina si se la combina con otros medicamentos. Si piensas tomar aspirinas, habla primero con tu médico. Si el médico considera que la aspirina es una buena opción para ti, asegúrate de tomarla según te lo indica.

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¿Las píldoras anticonceptivas incrementan mis riesgos de accidente cerebrovascular?

Las píldoras anticonceptivas por lo general son seguras para las mujeres jóvenes y sanas. Pero pueden incrementar los riesgos de accidente cerebrovascular en algunas mujeres, especialmente las mayores de 35 años; las que tienen hipertensión, diabetes o colesterol alto y las que fuman. Habla con tu médico si tienes preguntas sobre las píldoras anticonceptivas.

Si tomas píldoras anticonceptivas y tienes alguno de los síntomas detallados a continuación, llama al 911:

  • Problemas en los ojos como visión borrosa o doble
  • Dolor en la parte superior del cuerpo o un brazo
  • Dolores de cabeza intensos
  • Problemas para respirar
  • Esputos con sangre
  • Hinchazón o dolor de una pierna
  • Ojos o piel amarillentos
  • Bultos en los senos
  • Sangrado vaginal profuso poco común (no normal)

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¿Los parches anticonceptivos incrementan mis riesgos de accidente cerebrovascular?

El parche por lo general es seguro para las mujeres jóvenes y sanas. El parche puede incrementar los riesgos de accidente cerebrovascular en algunas mujeres mayores de 35 años; las que tienen hipertensión, diabetes o colesterol alto y las que fuman.

Estudios recientes demuestran que las mujeres que usan el parche pueden estar expuestas a una mayor cantidad de estrógenos (la hormona femenina presente en las píldoras anticonceptivas y el parche que evita que quienes lo usan queden embarazadas) que las mujeres que usan píldoras anticonceptivas. Se sigue investigando si el riesgo de coágulos sanguíneos (que pueden derivar en ataques cardíacos y accidentes cerebrovasculares) es más elevado en quienes usan los parches. Habla con tu médico si tienes preguntas sobre el parche.

Si usas el parche anticonceptivo y tienes alguno de los síntomas detallados a continuación, llama al 911:

  • Problemas en los ojos como visión borrosa o doble
  • Dolor en la parte superior del cuerpo o un brazo
  • Dolores de cabeza intensos
  • Problemas para respirar
  • Esputos con sangre
  • Hinchazón o dolor de una pierna
  • Ojos o piel amarillentos
  • Bultos en los senos
  • Sangrado vaginal profuso poco común (no normal)

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¿Cómo se trata el accidente cerebrovascular?

Los accidentes cerebrovasculares causados por los coágulos sanguíneos pueden tratarse con medicamentos que disuelven los coágulos como TPA o activador tisular del plasminógeno. El TPA se debe administrar dentro de las tres horas del comienzo del accidente cerebrovascular para que haga efecto, pero antes deben hacerse algunas pruebas. Por eso es muy importante que la persona que está sufriendo un accidente cerebrovascular llegue rápido al hospital.

También se usan otros medicamentos para tratar y prevenir los accidentes cerebrovasculares. Los anticoagulantes, como warfarina, y los agentes antiagregantes plaquetarios, como la aspirina, bloquean la capacidad sanguínea de hacer coágulos y pueden ayudar a evitar un accidente cerebrovascular en pacientes de alto riesgo, como personas con fibrilación atrial (un tipo de arritmia cardíaca).

A veces se acude a la cirugía para tratar o prevenir los accidentes cerebrovasculares. La endarterectomía carotídea es una cirugía para extraer depósitos de grasa que taponan la arteria carótida en el cuello, lo que puede derivar en accidente cerebrovascular. En el caso del accidente cerebrovascular hemorrágico, el médico puede realizar una cirugía para colocar un clip de metal en la base de un aneurisma (un punto débil o delgado en una arteria que se infla y puede estallar) o extirpar los vasos sanguíneos anormales.

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¿Cómo es la rehabilitación?

La rehabilitación es una parte muy importante de la recuperación para muchas personas que sobreviven el accidente cerebrovascular. Los efectos el accidente cerebrovascular pueden indicar que debes cambiar, volver a aprender o redefinir tu forma de vivir. La rehabilitación tras un accidente cerebrovascular está diseñada para ayudarte a recuperar la independencia al vivir.

La rehabilitación no revierte los efectos del accidente cerebrovascular. Sus objetivos son ayudarte a recuperar las fuerzas, la capacidad y la confianza para que puedas continuar con tus actividades cotidianas a pesar de los efectos del accidente cerebrovascular. Los servicios de rehabilitación pueden incluir:

  • Terapia física para recuperar el movimiento, el equilibrio y la coordinación
  • Terapia ocupacional para volver a aprender las habilidades básicas como bañarse o vestirse
  • Terapia del habla para volver a aprender a hablar

Más información sobre accidente cerebrovascular

Para más información sobre el accidente cerebrovascular, llama a womenshealth.gov al 800-994-9662 (TDD: 888-220-5446) o comunícate con las siguientes organizaciones:

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La información que aparece en nuestro sitio web es proporcionada por el gobierno federal de los Estados Unidos y es de dominio público. Esta información pública no posee derechos de autor y se puede reproducir sin autorización. No obstante, se agradece la cita de cada fuente.

La hoja de datos sobre accidente cerebrovascular fue revisada por:

Patrice Desvigne-Nickens, M.D.
Jefe de medicina cardiovascular SRG
Programa de medicina clínica y molecular
División de enfermedades cardíacas y cardiovasculares
Instituto Nacional del Corazón, los Pulmones y la Sangre (versión en inglés)

Última actualización del contenido: 16 de julio de 2012.

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