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Memoria y pensamiento: ¿qué es normal y qué no?

03 de julio de 2018

Nota editorial: el contenido de estas Preguntas y Respuestas proviene del Instituto Nacional sobre el Envejecimiento.

Ya sea que tú o un ser querido esté envejeciendo, es común preocuparse sobre la memoria y la capacidad de pensar. ¿Pero cuál es la diferencia entre un olvido leve, que suele ser una parte normal del envejecimiento, y un problema de memoria más grave? Lee estas preguntas y respuestas para conocer los aspectos básicos. Además, descubre cuándo es momento de acudir a un médico para determinar si estás experimentando problemas de memoria o de pensamiento y qué puede causarlos.

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¿Qué es normal y qué no?

La diferencia entre el olvido normal relacionado con la edad y un problema de memoria grave es que los problemas de memoria dificultan la capacidad de hacer actividades, tales como conducir o comprar. Estos son algunos signos comunes de que tú o un ser querido tienen un problema:

  • Preguntar lo mismo una y otra vez
  • Perderse en lugares conocidos
  • No ser capaz de seguir instrucciones
  • Confundir el tiempo, las personas y los lugares

¿Qué se considera un olvido normal?

Muchas personas se vuelven más olvidadizas con la edad. Estos son algunos ejemplos típicos de olvido leve:

  • Olvidar hacer un pago mensual
  • Olvidarse qué día es y recordarlo más tarde
  • A veces, olvidar qué palabra utilizar
  • Perder objetos de vez en cuando

Algunos olvidos son una parte normal del envejecimiento, pero no ignores los cambios en tu memoria o pensamiento que te preocupen. Habla con tu médico si estás experimentando problemas de memoria más graves de lo normal.

¿Qué es la discapacidad cognitiva leve?

Algunos adultos mayores padecen una afección denominada discapacidad cognitiva leve, o MCI (por sus siglas en inglés). Esto significa que tienes más problemas de memoria o de pensamiento que otras personas de tu edad. Las personas con MCI pueden cuidarse a sí mismas y hacer actividades normales. La MCI puede ser un signo temprano de la enfermedad de Alzheimer, pero no todas las personas con MCI desarrollarán Alzheimer. Estos son algunos signos de MCI:

  • Perder objetos con frecuencia
  • Olvidarse de ir a eventos o citas importantes
  • Tener más problemas para encontrar las palabras deseadas que las personas de la misma edad

Si tienes MCI, acude al médico cada seis a 12 meses para ver si tienes algún cambio en la memoria u otras capacidades de pensamiento con el tiempo. Puedes hacer cosas para mantener tu memoria y capacidades mentales.

¿Qué es la demencia?

La demencia es la pérdida de funcionamiento cognitivo (pensar, recordar, aprender y razonar) y capacidades conductuales a tal punto que interfieren en la vida diaria y las actividades de la persona. La pérdida de memoria si bien es común no es el único signo. Una persona también puede tener problemas con las capacidades del lenguaje, la percepción visual o para prestar atención. Algunas personas tienen cambios en la personalidad. La demencia no es una parte normal del envejecimiento.

¿Existen distintos tipos de demencia?

Sí. La enfermedad de Alzheimer es el tipo más común en personas mayores de 65 años.

¿Qué es la enfermedad de Alzheimer?

La enfermedad de Alzheimer es un trastorno cerebral progresivo e irreversible que destruye lentamente la memoria y las capacidades para pensar y, con el tiempo, la capacidad de realizar las tareas más simples. Existen dos formas de la enfermedad: inicio temprano e inicio tardío. La mayoría de las personas con Alzheimer tienen la forma de inicio tardío.

¿Cómo es la enfermedad de Alzheimer?

Los problemas de memoria suelen ser uno de los primeros signos de Alzheimer; sin embargo, los síntomas iniciales pueden diferir en cada persona. Un deterioro en otros aspectos del pensamiento, como encontrar las palabras adecuadas, problemas de visión y espacio, e incapacidad para razones o juzgar, también puede ser un signo de los inicios de la enfermedad de Alzheimer.

Las personas con Alzheimer tienen problemas para hacer las actividades diarias como conducir, cocinar o pagar las cuentas. Es posible que hagan las mismas preguntas una y otra vez, se pierdan fácilmente, pierdan objetos o los coloquen en lugares extraños e incluso que se confundan con cosas simples. A medida que la enfermedad progresa, algunas personas se preocupan, enojan o vuelven violentas.

¿Cuándo es hora de ver a un médico?

Si tú, un miembro de la familia o un amigo tiene problemas para recordar eventos recientes o pensar claramente, habla con un médico. Es posible que sugieran un chequeo exhaustivo para saber qué puede estar causando los síntomas.

Los problemas de memoria y pensamiento pueden tener muchas causas posibles, como depresión, una infección o un efecto secundario a un medicamento. A veces, el problema puede tratarse y los problemas de pensamiento desaparecen. En otras ocasiones, el problema no se puede revertir. Encontrar la causa de los problemas es importante para determinar el mejor curso de acción.

¿Qué debería saber sobre los tratamientos no probados?

Algunas personas se ven tentadas por "curas" no probadas o tratadas que dicen mejorar el cerebro o prevenir la demencia. Consulta con tu médico antes de tomar píldoras, suplementos u otros productos que prometen mejorar la memoria o prevenir trastornos cerebrales. Estos "tratamientos" podrían no ser seguros, una pérdida de tiempo o ambos. Incluso pueden interferir con otros tratamientos médicos. En la actualidad, no hay un medicamento o tratamiento que prevenga la enfermedad de Alzheimer u otras demencias.

Conoce más sobre la salud cognitiva y los adultos mayores por el Mes de concientización del Alzheimer y el cerebro.